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两家中国机构1000万美元投中的这家英国公司 想用情感让机器人“千机千面”

来源:投中网 作者:马巾坷 2016年09月20日 10:21:03
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投中网(https://www.chinaventure.com.cn) 编者按:在创业初期,庄宏斌对于把哪儿作为创业的起始地做过一番对比。

“像小黄人一样的动画大眼球,装置在灯形杯上,它可以在桌子上打滚,也可以旋转眼球寻觅主人,这样的形象出自团队一位曾在梦工厂制作过《疯狂原始人》动画的制作者之手,我们希望做一个看起来不一样的机器人,可爱又不会让人觉得恐怖。”这是Techcrunch去年12月评选全欧洲最好的前14家创业团队时,对于英国创业公司Emotech的首个机器人Olly(下称奥利)的部分介绍。

短短八个月过去,现在Emotech的创始人庄宏斌更为自信的透露,奥利尚未公布的新设计远远超过第一版的原型,不止于外形,它还有获得过图灵测试优异成绩的类脑系统和专属的心理学架构。

总部设在英国伦敦的Emotech成立于2014年9月,核心团队中,联合创始人庄宏斌和Chelsea都来自中国。2016年8月,Emotech宣布完成总额1000万美元的A轮融资。该轮的两家投资机构均来自中国:领投方Lightning Capital(下称上海澜亭)及Alliance Capital(下称深圳盈合)。

庄宏斌表示,A轮融资将用于硬件奥利的研发完善和顶尖科学家人才的引入,目前已经加入的还包括知名团队谷歌DeepMind的专家、英国包括伦敦大学、帝国理工在内等多所顶级大学人工智能专业的优秀博士生。伦敦大学计算机统计学和机器学习中心的总负责人欧洲最负盛名的计算机学教授John Shawe Taylor也受邀成为项目的顾问。

如今,庄宏斌团队正在积极备战将要参加的2017年美国CES(国际消费类电子产品展)。“我们希望最终生产出来的产品,功能和拿到手的细节能超过消费者的预期。奥利能够通过对主人行为的识别学习,形成适合特定主人的独特个性,做到千机千面。”

情感+人工智能:让机器人千人千面

2007年,在人人网任产品总监的庄宏斌赶上了人人网从零到上市的大爆发时期,“用户为什么会喜欢人人网”,大家可以在这儿找到失联的朋友,甚至可以交友找到男女朋友,庄宏斌认为抓住了情感诉求是人人网当时风靡的最大原因之一。

伴随着各种形式出现的社交产品成为人们的生活方式,庄宏斌开始思考,“未来的十年,科技产品该怎样结合人们的情感,让人体验更好。”庄宏斌说。

“伦敦大学有一位非常有名的做情感化电脑系统的教授”,于是2014年,庄宏斌选择进入英国伦敦大学学院继续深造。

当年,人工智能在学术界已经是很火的话题,这也激发了庄宏斌想做人工智能情感机器人的想法。“当时,我判断2015年会是人工智能的爆发点。”而2016年谷歌AlphaGo围棋大胜韩国国手时,AI被点燃了。

但是,人工智能可以让智能到让生产更高效、生活更便捷,它真的需要情感化吗?

Chelsea 是奥利机器人的联合创始人,在她看来,机器人既不是100%的机器,也不是100%的“人”。因此,无论面对陌生人还是朋友,都是一个语音语调,只能提供语言交互提供单一答案的多功能人工智能产品,都不能称为机器人。“人工智能结合情感,可以针对不同的人,有不同的应对方式,这才是我们想做的机器人。”

在奥利身上,如何体现创始人口中提到的情感,简单说就是两件事,识别和建立情感模型。“这不是说它开心,会发一个笑脸,不开心发哭的表情,而是可以用很自然的方式让用户接受。”庄宏斌说。

而这种自然地方式,正是由奥利机器人团队研发的类脑系统来呈现的,现他们正在为这一类脑人工引擎申请专利。类脑引擎可以简单理解为是机器人的情感系统,是能让奥利自然与人交流的关键所在。

为了让这个机器人更像人,庄宏斌团队还找到了心理学专家,为机器人搭建一套心理学的框架。实现当“奥利与用户接触交流时,通过人及环境的信息,预判用户的情感状态,从而有不同的应对”,同时,经过一段时间互动后,奥利可以了解用户个性,可以识别用户明确的情感类型。

以庄宏斌和Chelsea为例,庄宏斌严谨有条理,生活快节奏,日常有爱运动的喜好。Chelsea作为女生,感性容易有情绪波动,不爱运动。因此基于这些差别,庄宏斌的奥利早晨叫他起床的方式,是告诉他今天有什么行程,如何安排,今天的哪个时间段你可以去运动。

而对Chelsea,奥利的叫起功能就更需要千方百计,从情绪平和开始直到进入加急模式,才能把主人唤醒,如果她需要运动的时候,无论主人想让它推荐任何事,它都会威逼利诱的拒绝你,并告诉你,你现在必须要运动了,同时运动过程中,它会帮你数数,放音乐等等的方式鼓励你坚持。“奥利可以是个人助理,帮助客户安排好碎片的时间,并能够主动给出一些建议。我每周三要去看书,到了房间要先把灯调亮,选择适合的音乐和室温。奥利则可以通过快速学习,将上述动作一次性做完。”Chelsea说。

这是庄宏斌团队希望奥利在情感识别基础上做到的重要一步,“可以适应用户”。

英国是科技创业未被发掘的金矿

在创业初期,庄宏斌对于把哪儿作为创业的起始地做过一番对比,他认为英国的科技注重人文和艺术,“当你想改变一种交互方式的时候,不应该冷冰冰的去说科技的东西,而应该更多的从哲学、情感、人文等方面去启发。”

更重要的是,庄宏斌发现,相较于美国,英国更像一个还未被发觉的金矿。

据他介绍,英国在人工智能领域有非常深厚的基底,例如庄宏斌毕业的伦敦大学学院,曾是AlphaGo的创建者戴密斯·哈萨比斯的母校。被人们看作是硅谷科技未来的深度学习学科的鼻祖杰夫·辛顿也在伦敦大学创建了盖茨比计算神经科学部。除了科技积淀,UCL在脑神经科学方面,也是全球最顶尖的,同时,被称为英国G5的几所世界级高校,都在不同层面有着深厚的科研与实践基础。

同时,从国外起步,庄宏斌的团队也更加国际化,除了他与Chelsea是中国人外,团队的每一个人都来自不同国家,“从创业初衷来讲,我们希望打造的是一个全球性的顶尖团队。”庄宏斌说。

目前Emotech团队共有三位联合创始人,庄宏斌与Chelsea都来自中国,庄宏斌有9年社交网络服务领域经验,曾任人人网产品总监,其在伦敦大学学院获得人机交互及人类工程学硕士学位。

Chelsea曾是全球著名广告公司奥美互动的事业总监,拥有伦敦大学金史密斯学院创意与文化硕士学位,同时拥有苏富比艺术学院和佳士得美术学院的教育经历。2014年至今,为《Hi 艺术》杂志的当代艺术专栏作者。这样的工作经历也让她善于分析研究消费者的喜好。

Jan是团队负责软硬件的合伙人,他与庄宏斌在2014年参加伦敦大学创业大赛时结识,此前,他曾出任过XpanD公司软硬件开发者和FDS研究公司的软硬件开发者,同时,他还是伦敦大学学院的博士毕业生。

团队中,有多位来自英国的主攻研究神经科学与计算机科学结合方向的科学家,其中Zaff负责奥利的类脑引擎就是他的研究成果,该系统此前曾参加过图灵测试的竞赛,获得全球第二名,Pedro曾经负责Siri的底层数据库引擎,而刚刚拒签微软总部而加入的Emotech的Pawel是语音识别领域的专家。

图灵测试类比如人工智能界的奥斯卡,该测试由阿兰·麦席森·图灵1950年设计,其内容是,如果电脑能在5分钟内回答由人类测试者提出的一系列问题,且其超过30%的回答让测试者误认为是人类所答,则电脑通过测试。而奥利的类脑引擎在测试中获得了第二名的成绩。

同时,为了能够提供更好的交互,庄宏斌的团队正在与英国剑桥大学的心理学专家合作。

在庄宏斌看来,上一个时代的创业者,更多的是选择到一个先进的国家,把他们有的照搬到中国,比如美国有eBay,在中国就做一个电商购物;美国有Facebook,中国也做一个微博。“这个时代,资讯、人才都越来越平等,中国的创业者会希望做出世界最好水准的东西,而不只是需要依靠人口红利的东西。”庄宏斌说。

选择中国投资机构为了接“地气”

尽管奥利目前会先选择欧美市场销售,但对于中国市场的布局从资本层面已经开始。比如,本次A轮融资即引入了两家中国的投资机构,深圳盈合及领投方上海澜亭。

前者,在国内的知名度没有太大,但曾经投资过Magic Leap如此创新和颠覆的新技术,敢于着眼未来,是吸引团队选择的重要原因;后者是一家新成立的专注投资人工智能、健康科技企业的风投公司,上海澜亭创始人刘炯曾投资过乐视体育和乐视手机,有非常丰富的硬件经验。庄宏斌希望通过本土资本的引入,让出生在英国的机器人能够在未来的中国市场“更接地气”,“全球的智能硬件生产基本都在中国,我们希望自己的角色,除了团队有两人来自中国外,还能与本土的政府资源、生产资源更好的结合,这就非常需要借助中国机构投资人的力量。”

“我们希望最终生产出来的产品,功能上达到我们的预期,拿到手的细节也能超过消费者的预期。”Chelsea说,2017年1月,改进版的奥利将会面世。

Chelsea形容庄宏斌与深圳盈合、上海澜亭两家基金合伙人的关系,是“一见如故,大家对人工智能会给整个产业带来变革的思考和判断很一致,很谈得来”。因此,敲定A轮,并没有用到很长的时间,上海澜亭的投资人甚至在2016年5月,利用自己蜜月旅行的时间,专程飞往英国与奥利团队见面,“看完产品小样,当即他就决定了要增加投资金额。”Chelsea说,现在最核心的是专注做好产品,并希望能在销售渠道等环节上做到创新。

事实上,在选择中国的机构投资人的同时,庄宏斌的团队也受到了两家欧洲顶级基金的青睐,“那两家知名基金都属于全球五百强企业旗下的产业基金,他们对我们的研究成果非常有兴趣,我们也希望会有一些对外的合作,但可能不是现在A轮的阶段。”因此,庄宏斌团队婉拒了这两家欧洲基金。而近期,随着奥利的进一步发展,已经连续收到全球最顶级的玩具公司的合作意向。

对于未来的商业化,庄宏斌认为,人工智能一定是更以软件为主,但短期,奥利的商业化依然会以硬件作为产品,“硬件能够帮助软件获取更多更精确的信息,与软件有非常好的弥补互动,对于软件我们一定会有规划,不过目前还无法敲定时间表。”庄宏斌说。

A轮融资,庄宏斌介绍会有相当一部分用于“软性”投资上。近期,团队正在寻找顶尖的科学家来一起来工作,“目前已经找到了曾在谷歌工作过的语音搜索专家,语音识别领域的科学家,最知名的还有谷歌DeepMind的专家。”巧合的是,奥利在伦敦的办公地点,离谷歌AlphaGo公司仅相距一站地铁。

什么样的人会对奥利感兴趣,Chelsea认为,这些用户会有一些共性,“会对潮流较敏感,并且已经拥有至少两样以上的智能硬件设备。”Chelsea还发现,英美国家的用户,更喜欢把这样的智能机器人放在家里使用,中国的消费者可能会希望能带出家门,与朋友一起分享,因此奥利的产品会根据市场的差别有所变化。

在Chelsea看来,奥利更大的价值是在未来,硬件销售到足够量级后,它能够带来的改变,譬如奥利之间可以相互学习,“通过大数据的分析,可以很清晰的知道,什么样的音乐更适合读书和运动,什么温度会让人更舒服,如此延伸出来的价值是更大的。”


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